Een kwartierstaat is een tabel met alle voorouders, een in generaties gerangschikte opgave van de voorouders van een bepaald persoon. Deze persoon wordt de kwartierdrager of probant genoemd.
Je hebt dus de kwartierdrager, dan de twee ouders, vervolgens de vier grootouders. De vier grootouders werden vroeger iemands vier kwartieren genoemd. Dat is ontleend aan de vier kwartieren van een wapenschild, waarin men de wapens van de vier grootouders plaatste.
Na de vier grootouders komen de acht overgrootouders. Dan 16 overgrootouders, enz.